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Domande sul anestesia

Alleviare il dolore associato alle procedure mediche: una ricerca che va avanti fin dall’alba dei tempi. Nel XVII secolo, quando un dentista annuncia un’operazione completamente indolore, il paziente sa di mentire spudoratamente… ma ha ancora pochi mezzi per proteggersi dalle atroci sofferenze che lo attendono.

Fin dall’antichità sono state disponibili e utilizzate diverse opzioni a seconda del tempo e della cultura: comprimere le carotidi per eseguire la circoncisione, già nel 2000 a.C.; bere una miscela di vino e cannabis, una ricetta che si trova nei libri di medicina cinese antica. L’uso di tutti i tipi di alcolici, prima e durante le operazioni, è registrato anche negli scritti di molte comunità religiose occidentali. Anche l’anestesia a freddo della zona da operare è un metodo che è sopravvissuto per secoli.
Impianti benefici

E poi ci sono i benefici delle piante: il papavero addormentato, che trasuda naturalmente il famoso oppio, le cui virtù ipnotiche sono già elencate nel papiro di Ebers, un trattato medico dell’antico Egitto – soprattutto per calmare i “bambini urlanti”. La mandragora e le sue proprietà allucinogene furono elogiate dal faraone Akhenaton già nel 1355 a.C. Queste piante, talvolta arricchite con lattuga e cicuta, bagnano le “spugne per dormire” utilizzate da molti medici, non senza rischi. L’inalazione è stata così identificata per secoli come tecnica di anestesia.
Dalla prova e dall’errore alla padronanza

Ma fu solo nel XVIII secolo che le proprietà di gas come l’etere o il protossido d’azoto furono meglio comprese. Quest’ultimo, meglio conosciuto come “gas esilarante”, induce una perdita della sensazione di dolore descritta dal chimico William Allen nel 1800 a Londra. Tuttavia, fu solo nel 1844 che il dentista americano Horace Wells, usando se stesso come cavia, sperimentò questo gas come anestetico.

Due anni dopo, il 16 ottobre 1846, la prima dimostrazione di un’operazione in anestesia ebbe luogo a Boston, Massachusetts General Hospital, questa volta sotto l’effetto dell’etere inalato. Fu infatti in quell’anno che la parola “anestesia” apparve nel vocabolario medico. L’anno successivo, il cloroformio entrò in sala operatoria. L’ostetrico scozzese James Young Simpson l’ha usata durante il parto, provocando forti reazioni nelle comunità mediche e religiose. Ma la tecnica sarebbe stata incoronata con successo quando la regina Vittoria gli chiese di far nascere il suo settimo figlio, il principe Leopoldo.

Secondo Jean-Bernard Cazalaà, anestesista in pensione e presidente del Club de l’histoire de l’anesthésie et de la réanimation, non sorprende che queste prime prove conclusive si siano svolte dall’altra parte dell’Atlantico: “Gli Stati Uniti erano una nazione giovane, con una mentalità diversa da quella europea, dove la guarigione richiedeva dolore. Il chirurgo francese Alfred Velpeau non disse, già nel 1839, “Il dolore del chirurgo e il suo bisturi sono compagni inseparabili”.
Uomini come cavie

Il dottor Cazalàa, appassionato di storia dell’anestesia, si diverte anche a notare che “per una volta la pratica veterinaria ha beneficiato delle cavie che erano uomini”. Per molto tempo, le tecniche sono state sviluppate senza prove preliminari. Ne sono un esempio i chirurghi della fine del XIX secolo, che preparavano da soli le dosi di cocaina usate come analgesico locale (soprattutto per le operazioni agli occhi)… e che si ritrovarono dipendenti dalla cocaina prima ancora di poterne identificare il rischio!

La pratica dell’anestesia generale è stata finalmente padroneggiata nel corso del XX secolo. “Un buon anestetico rimuove il dolore e la coscienza”, dice il medico in pensione. Un anestetico generale è composto da tre elementi: un ipnotico, che rende il paziente incosciente, un analgesico, che elimina ogni sensazione di dolore, e un miorilassante, di solito curaro, che facilita il lavoro del chirurgo. Tutto questo è personalizzato per ogni paziente e viene monitorato in tempo reale da un anestesista. Sono finiti i tempi delle pratiche empiriche, l’anestesia è diventata una scienza della precisione!

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